¿De dónde procede la arena de Marte?

Una región de Marte donde posiblemente se estén formando nuevos granos de arena en la actualidad. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Univ. of Arizona.

Esta imagen del orbitador Mars Reconnaisance Orbiter (MRO) de NASA muestra uno de los lugares posibles donde se producen granos de arena en Marte hoy en día. Descubierta en imágenes de la Cámara de Contexto, esta región muestra material oscuro que está siendo erosionado en capas oscuras de una formación rocosa situada en una depresión semicircular cerca de la frontera entre las tierras altas del sur y las tierras bajas del norte. Las líneas que se ven más abajo apoyan la idea de que estos sedimentos oscuros se producen localmente y no se acumulan aquí por coincidencia a causa de los vientos.

 
Los granos de arena que componen las dunas de la Tierra y de Marte tienen una existencia peligrosa por el modo en el que viajan. La arena es levantada del suelo por el viento en ambos planetas antes de chocar contra el suelo y de rebotar siguiendo una secuencia de saltos repetidos, un proceso llamado de saltación.
 
Los granos de arena pueden también rodar por el suelo cuando sopla el viento y también son empujados por otros granos de arena que vuelan de modo parecido por la superficie. Todos estos impactos repetidos tienden a desgastar los granos de arena, suavizándolos y dándoles una forma más esférica, rompiendo los fragmentos pequeños que se acumulan en los grandes depósitos de polvo de Marte. Este proceso, conocido como comminución (pulverización) acaba destruyendo los granos de arena y limita la cantidad de tiempo que pueden existir las partículas. El hecho de que veamos dunas activas en Marte hoy en día requiere que las partículas de arena deben de reponerse para reemplazar a los granos que se pierden con el paso del tiempo. ¿Dónde se encuentran las fuentes actuales de arena de Marte?
Fuente: observatori.uv.es

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